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DMA方式解决了快速外设和主机成批交换信息的难题,简化了CPU对数据传送的控制,提高了主机与外设并行工作的程度,提高了系统的效率。但是,在DMA方式下,CPU仍然摆脱不了管理和控制外设的沉重负担,难以充分发挥高速运算的能力。随后出现的通道方式,将控制I/O操作和信息传送的功能从CPU中独立出来,代替CPU管理和调度外设与主机的信息交换,从而进一步提高了CPU的效率。

通道是一个特殊功能的处理器,是计算机系统中代替CPU管理控制外设的独立部件。它有自己的指令和程序,专门负责数据输入输出的传输控制,而CPU在将“传输控制”功能下放给通道后只负责“数据处理”功能。这样,通道与CPU分时使用主存,实现了CPU内部运算与I/O设备的并行工作。

通道的基本功能是执行通道指令,组织外围设备和主存进行数据传输,按I/O指令要求启动外围设备,向CPU报告中断等。

CPU通过执行I/O指令以及处理来自通道的中断,实现对通道的管理。来自通道的中断有两种,一种是数据传送结束中断,另一种是故障中断。

通道使用通道指令控制设备控制器进行数据传送操作,并以通道状态字接收设备控制器反映的外围设备的状态。因此,设备控制器是通道对I/O设备实现传输控制的执行机构。