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机群系统(Cluster)的定义是:一组完整的计算机互连,它们作为一个统一的计算机资源一起工作,并能产生一台机器的印象。完整的计算机是指一台计算机离开机群系统仍能运行自己的任务。在文献中,机群系统中的每台计算机一般称为结点。

根据上述定义,机群是并行或分布计算机系统的一种类型,它是由一组完整的计算机(结点)通过高性能的网络或局域网互连而成的系统,作为一个单独的统一计算资源来使用。

首先,机群由完整的计算机(结点)互连而成。机群的结点可以是一个工作站,或者是一台个人计算机,但也可以是一台规模相当大的对称多处理机SMP。在机群的每个结点上除了有一台或多台处理机外,还有足够的存储器、磁盘、I/O设备和一套完整的标准操作系统,因此机群的结点还可以按常规的交互方式来单独使用。结点间的互连可以通过普通的商品化网络(如以太网、FDDI、ATM等),使用标准的通信协议,也可以采用专门设计的网络。

其次,机群应能作为一个单独的统一计算资源来使用。对于机群,最主要的是要具有单一系统形象。所谓单一系统形象是指从用户角度来看,整个机群就像一个系统,用户感觉到使用的是一个单一的系统,可以从任何地点的结点上来使用这个机群,而不必关心提供服务的设备在什么地方。

机群不同于局域网。局域网是一个分布式系统,在局域网中各台计算机基本上都是各自独立工作的,它们只是通过局域网共享资源,局域网没有单一系统形象。而机群中的各台计算机既可以单独使用,又是多台计算机连成的一个整体中的一部分,因此,机群可以充分利用机器资源,充分利用通用计算机产品,达到高并行性和高可靠性的要求。